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¿Está nevando bajo el agua? Arrecifes amenazados por el calentamiento global


Un tema de gran interés en las últimas décadas, es lo que llamamos el calentamiento global. Probablemente causado por el incremento de gases de efecto invernadero...

 

Foto:Michael Slezak New Scientist. Global coral bleaching event https://www.newscientist.com/article/dn28310-global-coral-bleaching-event-what-you-need-to-know/

 Un tema de gran interés sobre el clima en las últimas décadas, ha sido lo que llamamos el calentamiento global. Este es un fenómeno que se caracteriza por el aumento de temperatura como consecuencia del incremento de gases de efecto invernadero, por la quema de combustibles fósiles, es decir el carbón, el petróleo y el gas que liberan CO(dióxido de carbono) a la atmósfera. Este fenómeno genera un impacto negativo en numerosos ecosistemas, tanto terrestres como marinos y entre los marinos podemos destacar los arrecifes coralinos. 

 

¿Que son los arrecifes coralinos? 

Los arrecifes coralinos, son al mar, lo que los bosques son a la tierra. Son uno de los ecosistemas de mayor biodiversidad del planeta, ya que son el hogar de numerosas especies entre los que se encuentran peces, crustáceos (cangrejos, langostas), equinodermos (estrellas de mar, erizos) poliquetos (gusanos marinos), moluscos (almejas, caracoles). 

 Su unidad básica son los corales los cuales “construyen” grandes estructuras de carbonato de calcio que sirven de hábitat, refugio y alimento a miles de organismos, entre los que se encuentran numerosos recursos pesqueros (ej: peces, moluscos, crustáceos). Además protegen la costa de tormentas y huracanes, al reducir la energía del oleaje actúan como una barrera natural. 

Según la UNESCO, se estima que unos 500 millones de personas dependen total o parcialmente de estos ecosistemas, que generan cada año unos 375 mil millones de dólares en "bienes y servicios " (pesca, protección de las costas, turismo, etc.) 

 

 

 Parece nieve pero no es 

 

El efecto del calentamiento global en los arrecifes se manifiesta en un fenómeno denominado blanqueamiento. No, no es que caiga nieve en los arrecifes, es simplemente una manifestación del estrés que sufren los corales cuando las temperaturas del agua son muy elevadas por largos períodos de tiempo. 

 

Una amistad muy fuerte 

Los corales son animales que están formados por unidades idénticas llamadas pólipos que en conjunto forman una colonia. Pero ellos no están solos, pues tienen una asociación con un grupo de algas, muy importantes para su sobrevivencia, y con las cuales han creado una fuerte amistad. Estas algas son llamadas zooxantelas. El coral les provee refugio contra los depredadores y ellas les suministran los nutrientes que estos necesitan para sobrevivir y además les regalan su maravilloso color.

Entonces cuando el coral está sometido a estrés, sucede lo que ya debe imaginarse, ¡pues sí! ¡las expulsan! , perdiendo de esta forma su color y tornándose blanco. 

 No se trata solo de estética, muchos corales mueren al blanquearse o se debilitan y se hacen más susceptibles a las enfermedades, por lo que este fenómeno genera un deterioro generalizado de los arrecifes. 

 

Un año de gran repercusión 

El año 2015 se declaró como el más caluroso en el registro histórico (1880-2015) revelado por la NASA y la Agencia Atmosférica y Oceánica de los Estados Unidos (NOAA). Según estas instituciones, en el 2015 se registraron por primera vez temperaturas medias globales de 1 grado celsius más por encima de la media de 1880-1899 y se considera que el Fenómeno del Niño contribuyó con este registro.  

El impacto de este record no se hizo esperar para los arrecifes. Por ejemplo, en varias localidades del Caribe, como Cuba, Turk y Caicos, Bahamas, Haití, República Dominicana y México, el evento de blanqueamiento ocurrido en 2015, se reportó como el tercer evento global en importancia, luego de los ocurridos en 1998 y 2010. Según las predicciones de la NOAA se esperaba que este evento afectara aproximadamente el 38% de los arrecifes de coral del mundo y generara la muerte de más de 12.000 kilómetros cuadrados de arrecifes. Sin embargo, aun se deben recopilar los datos de monitoreo a nivel global para conocer si esto fue realmente así. 

 

¿Cómo se vislumbra el futuro? 

De acuerdo a datos del Panel Intergubernamental del cambio climático (IPCC en sus siglas en inglés) si no se toman medidas, la temperatura global promedio pudiera incrementarse entre 1.4 y 5.8 °C para el año 2100. Dadas estas predicciones, se acordó en la reciente Conferencia de las Naciones Unidas sobre Cambio Climático (COP21) la reducción de emisiones de gases de efecto invernadero para limitar el aumento de la temperatura global a 2°C por encima de los niveles pre-industriales. 

 

¿Es posible hacer algo? 

La respuesta es SI. Los arrecifes coralinos no solo se ven amenazados por el calentamiento global, también por la contaminación, sedimentación, basura, entre otros factores. Todas las acciones que como ciudadanos hagamos van a influir en nuestro entorno. Por eso cuando vayas a nuestras bellas playas bota la basura en su lugar, no toques ni pises la vida marina, si tienes lancha evita tirar las anclas sobre los corales, en fin respeta tu entorno, protégelo, cuídalo, que solo tenemos un planeta donde vivir y vivirán las generaciones futuras. Las pequeñas acciones también marcan la diferencia. 

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